La vie cachée des arbres


Les arbres sont les gardiens silencieux de notre société ; ils nous ont donné la vie, ont soutenu nos moyens de subsistance et se sont profondément ancrés dans notre culture. Depuis les histoires anciennes jusqu'à l'industrie moderne, nous nous sommes nourris des fruits que les arbres nous ont donnés.

Mais il semble que nos protecteurs vigilants ne soient pas aussi muets qu'ils en ont l'air. Nous apprenons aujourd'hui que les arbres sont bien plus semblables aux humains que leur immobilité ne nous l'a fait croire. Ils peuvent communiquer entre eux à l'aide d'un langage silencieux mais sophistiqué. On constate qu'ils sont très sociaux et qu'ils ont même développé des méthodes pour avertir les autres des dangers de la nature.

La carrière du forestier Peter Wohlleben a commencé par la responsabilité d'assurer une production élevée de bois dans les forêts montagneuses de l'Eifel, en Allemagne. Il admet lui aussi porter le masque de la nature : "Ces 100 dernières années, nous avons regardé la nature comme si c'était une machine."

Sa première découverte est venue lors d'un contrôle de routine d'un groupe de hêtres dans sa forêt. Il est passé à côté d'une plaque circulaire de pierres moussues qu'il avait déjà vue à de nombreuses reprises, mais cette fois-ci, il s'est senti attiré par elles. Il se pencha pour les regarder de plus près et découvrit que ce n'était pas du tout des pierres :

"Les pierres avaient une forme inhabituelle : elles étaient légèrement incurvées avec des zones creuses. Avec précaution, j'ai soulevé la mousse sur l'une des pierres. Ce que j'ai trouvé en dessous était de l'écorce d'arbre. Ce n'était donc pas des pierres, mais du vieux bois. J'ai été surpris par la dureté de la "pierre", car le bois de hêtre reposant sur un sol humide ne met généralement que quelques années à se décomposer. Mais ce qui m'a le plus surpris, c'est que je n'ai pas pu soulever le bois. Il était manifestement attaché au sol d'une manière ou d'une autre. J'ai pris mon canif et j'ai soigneusement gratté une partie de l'écorce jusqu'à ce que j'arrive à une couche verdâtre. Verte ? Cette couleur se trouve uniquement dans la chlorophylle, qui rend les nouvelles feuilles vertes ; des réserves de chlorophylle sont également stockées dans le tronc des arbres vivants. Cela ne pouvait signifier qu'une chose : ce morceau de bois était encore vivant ! J'ai soudain remarqué que les "pierres" restantes formaient un motif distinct : elles étaient disposées en cercle d'un diamètre d'environ 1,5 mètre. Ce sur quoi j'étais tombé, c'était les restes noueux d'une énorme souche d'arbre ancienne. Tout ce qui restait était des vestiges du bord extérieur. L'intérieur s'était complètement décomposé en humus depuis longtemps - une indication claire que l'arbre avait dû être abattu au moins quatre ou cinq cents ans plus tôt."

Les arbres ont besoin de feuilles pour survivre - comment cette souche pouvait-elle encore recevoir les nutriments nécessaires à sa survie ? Wohlleben a découvert une nouvelle frontière passionnante du monde biologique. Il a découvert que des arbres voisins entrelacent leurs racines en développant un réseau fongique - semblable à un système nerveux étendu - que Wohlleben a baptisé "woodwide web". Les arbres sont capables d'envoyer des impulsions électriques pour communiquer entre eux... il semble que nous nous rapprochions un peu plus de la réalité du film Avatar.

Mais comme si cela ne suffisait pas, nous apprenons que les arbres sont même capables de faire la différence entre ceux d'une autre espèce, et décident d'aider ceux qu'ils choisissent comme amis et famille. Mais pourquoi les arbres voudraient-ils aider leurs voisins, alors que dans une dense canopée de feuilles, c'est le plus grand arbre qui gagne le droit au soleil ? Wohlleben réfléchit à voix haute :

"Pourquoi les arbres sont-ils des êtres si sociaux ? Pourquoi partagent-ils leur nourriture avec leur propre espèce et vont-ils parfois jusqu'à nourrir leurs concurrents ? Les raisons sont les mêmes que pour les communautés humaines : il y a des avantages à travailler ensemble. Un arbre n'est pas une forêt. Seul, un arbre ne peut pas établir un climat local cohérent. Il est à la merci du vent et du temps. Mais ensemble, de nombreux arbres créent un écosystème qui tempère les extrêmes de chaleur et de froid, stocke une grande quantité d'eau et génère une grande quantité d'humidité. Et dans cet environnement protégé, les arbres peuvent vivre très vieux. Pour en arriver là, la communauté doit rester intacte quoi qu'il arrive. Si chaque arbre ne s'occupait que de lui-même, un grand nombre d'entre eux n'atteindraient jamais l'âge adulte. Les décès réguliers entraîneraient de nombreuses et grandes lacunes dans la canopée des arbres, ce qui permettrait aux tempêtes de pénétrer plus facilement dans la forêt et de déraciner davantage d'arbres. La chaleur de l'été atteindrait le sol de la forêt et le dessécherait. Tous les arbres en souffriraient.

Chaque arbre est donc précieux pour la communauté et mérite d'être conservé le plus longtemps possible. Et c'est pourquoi même les personnes malades sont soutenues et nourries jusqu'à leur guérison. La prochaine fois, ce sera peut-être l'inverse, et l'arbre qui soutient sera peut-être celui qui a besoin d'aide.

[…]

Un arbre ne peut être aussi fort que la forêt qui l'entoure."

Il est facile de voir les similitudes entre la société humaine et celle des arbres. Tout comme les humains sont plus forts en groupe, nos protecteurs vigilants le sont aussi - et selon Wohlleben, la preuve en est faite. Des espèces comme les hêtres et les chênes ont tendance à se considérer comme une famille et sont capables de former de grandes forêts qui durent des milliers d'années. Parfois, ces espèces harcèlent même les espèces d'arbres envahissantes au point de les chasser. En revanche, les saules et les bouleaux préfèrent vivre isolés, ce qui explique qu'ils ne vivent parfois que jusqu'à 100 ans.

Ce qui est encore plus intéressant, c'est que certains arbres peuvent interagir avec leurs frères voisins ainsi qu'avec d'autres animaux sans avoir de racines. Le magnifique acacia des savanes africaines a développé d'incroyables systèmes d'alerte olfactifs. Wohlleben raconte :

"Les girafes se nourrissaient d'acacias à épines en forme de parapluie, ce qui ne plaisait pas du tout aux arbres. Il n'a fallu que quelques minutes aux acacias pour commencer à injecter des substances toxiques dans leurs feuilles afin de se débarrasser des grands herbivores. Les girafes ont compris le message et sont passées à d'autres arbres dans les environs. Mais se sont-elles déplacées vers des arbres plus proches ? Non, pour l'instant, elles sont passées à côté de quelques arbres et n'ont repris leur repas que lorsqu'elles se sont éloignées d'une centaine de mètres.

La raison de ce comportement est étonnante. Les acacias dévorés ont émis un gaz d'alerte (plus précisément de l'éthylène) qui a signalé aux arbres voisins de la même espèce qu'une crise était imminente. Immédiatement, tous les arbres avertis ont également injecté des toxines dans leurs feuilles pour se préparer. Les girafes ont été averties de ce jeu et se sont donc déplacées plus loin, dans une partie de la savane où elles pouvaient trouver des arbres qui n'étaient pas conscients de ce qui se passait. Ou bien elles se déplaçaient face au vent. En effet, les messages olfactifs sont transmis aux arbres voisins par la brise, et si les animaux marchaient contre le vent, ils pouvaient trouver à proximité des acacias qui n'avaient aucune idée de la présence des girafes."

beautiful acacias trees

Wohlleben a écrit un livre merveilleux sur son voyage à travers ces découvertes, intitulé "The Hidden Life of Trees" - je le recommande vivement. Les arbres sont certainement magnifiques - par leur forme, leur structure et leur complexité biologique. Dans la recherche d'une conscience non humaine, les arbres peuvent nous amener à envisager la vie sous un angle nouveau.

Depuis l'aube des temps, la sylviculture a constitué une part importante de la société humaine et le bois des arbres que nous utilisons nous a permis de nous nourrir et de nous abriter. Chaque maison dans laquelle nous vivons est fabriquée à partir du bois des arbres de notre planète. À la lumière de ces nouveaux développements, j'espère que la direction prise par l'industrie sera de considérer les arbres non seulement comme une source de bois d'œuvre. Chaque arbre n'est qu'une petite partie d'une conscience évolutive de la forêt.

J'ai toujours trouvé que le bois était l'un des matériaux les plus utiles sur cette planète - et nous nous efforcerons toujours de mettre en valeur sa beauté dans nos montres. En même temps, nous devons tous faire notre part pour nous assurer que nous rendons au moins autant que nous prenons. C'est pourquoi nous plantons 10 arbres pour chaque montre que nous fabriquons !


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